1963-2013 - 50 years of Research for Social Change

  • 0
  • 0

Back | Programa: Mercados, empresas y regulación

The "Pay Your Taxes" Debate: Perspectives on Corporate Taxation and Social Responsibility in the Chilean Mining Industry



En los dos últimos decenios, un número cada vez mayor de empresas multinacionales (EM) han adoptado una diversidad de políticas y prácticas relacionadas con la ciudadanía empresarial o la responsabilidad social de las empresas (RSE). Por lo general, la RSE se entiende como una mayor respuesta de las EM y otras compañías a los intereses e inquietudes sociales, ambientales y de derechos humanos de numerosas partes interesadas tanto de los países receptores como de los países de las mismas empresas, respuesta que trasciende las normas mínimas estipuladas en las leyes. La agenda de RSE ha evolucionado considerablemente en cuanto al número de compañías, organizaciones de la sociedad civil, gobiernos y organismos internacionales que la apoyan, así como en relación con la gama de temas que abarca. El énfasis inicial en determinados problemas ambientales, condiciones laborales, relaciones con la comunidad y filantropía, se ha ampliado para incluir aspectos como los derechos laborales y los derechos humanos, las responsabilidades sociales de los proveedores y el papel de las EM en la resolución de problemas societales específicos como los conflictos violentos y la infección por el VIH/SIDA. Un tema que ha recibido menor atención es el de la tributación de las empresas. Esta omisión llama la atención no sólo debido al papel decisivo que los impuestos cumplen en el desarrollo social, sino además porque las responsabilidades asociadas a la tributación han sido siempre un elemento central de la ciudadanía, por lo que debería aplicarse también a la ciudadanía empresarial.

La falta de atención a la cuestión tributaria ha alimentado los argumentos de los detractores de las EM que califican la RSE de una mera mascarada y hablan del doble rasero que se utiliza cuando las empresas promueven iniciativas de RSE y, al mismo tiempo, recurren a maniobras legales de elusión de impuestos y subterfugios ilegales para la evasión fiscal a fin de reducir al mínimo sus contribuciones fiscales, así como otras prácticas que pueden tener graves repercusiones sobre el desarrollo.

Una mayor sensibilidad ante estos problemas y los datos que comprueban que éstos están aumentando en el contexto de la mundialización y la liberalización económica han llevado a las organizaciones de la sociedad civil, gobiernos y organizaciones intergubernamentales a tomar medidas para poner freno a tales prácticas. En el ámbito internacional, por ejemplo, hemos observado la formación de la Red de Justicia Fiscal y la campaña “Publique lo que paga”, los esfuerzos de la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económicos por combatir los paraísos fiscales, así como los pasos que han tomado los gobiernos de ciertos países en desarrollo para imponer o proponer el aumento de las regalías a las compañías mineras.

Como parte de una serie de estudios sobre la penetración y el impacto de la RSE en los países en desarrollo, el Instituto de Investigación de las Naciones Unidos para el Desarrollo Social (UNRISD) solicitó a Manuel Riesco, del Centro de Estudios Nacionales de Desarrollo Alternativo (CENDA), que elaborase un documento en el cual se analizara el desempeño fiscal de las compañías mineras extranjeras en Chile, el grado y la dinámica de la evasión fiscal, el tema del doble rasero, el papel que cumplen las políticas del gobierno en la modificación de la conducta fiscal y la naturaleza de las reformas de política que podrían mejorar los aportes de las EM al desarrollo.

El estudio de Riesco, que se presenta en la parte I, se propone comprender por qué un sector minero privado floreciente paga tan pocos impuestos en Chile, y por qué las ganancias brutas de una mina de cobre grande y moderna, propiedad de intereses extranjeros, se encuentra al mismo nivel que lo que Riesco da en llamar “la empresa estatal envejecida y enferma, CODELCO”. Para explicar estas situaciones, Riesco describe un entorno jurídico y de políticas neoliberales extremadamente permisivo, flujos financieros intraempresariales que permiten a las filiales mineras no sólo reembolsar los préstamos a filiales financieras relacionadas ubicadas en el exterior a unas tasas de interés sumamente generosas, sino además beneficiarse fiscalmente mediante el endeudamiento, la venta de cobre y subproductos a precios reducidos a compañías que forman parte de la misma estructura empresarial y el sobreprecio del transporte y cobro por concepto de tratamiento y refinación por parte de éstas y otras compañías conexas.

Las conclusiones preliminares del estudio de Riesco fueron publicadas en el sitio web del CENDA y presentadas ante dos comisiones del Senado de Chile encargadas de investigar la industria minera; los medios de comunicación dieron a conocer estas conclusiones, con lo cual se avivó un debate nacional en torno a la pregunta de por qué las compañías mineras extranjeras no pagaban regalías y pagaban tan pocos impuestos. Algunas autoridades regulatorias e intereses comerciales criticaron el estudio. Una de las empresas analizadas en el estudio, BHP Billiton, solicitó la opinión de un tercero y posteriormente presentó a UNRISD un documento, elaborado por los profesores Gustavo Lagos y Marcos Lima de la Facultad de Ingeniería de la Pontificia Universidad Católica de Chile, en el cual se hacía una fuerte crítica al documento de Riesco. En vista de la polémica desatada, UNRISD ha optado por publicar ambos documentos en forma de debate, a los cuales se ha agregado una réplica de Riesco y una contrarréplica de Lagos y Lima.

En su documento, presentado en la parte II, Lagos y Lima argumentan que no es posible concluir que la compañía extranjera, Minera Escondida, haya subdeclarado ingresos. En su opinión, los cálculos de Riesco no toman en cuenta o no valoran suficientemente varios factores, entre ellos las variaciones del contenido de subproductos de los minerales producidos por CODELCO y Escondida, la volatilidad de los precios mundiales del cobre y los cargos por concepto de tratamiento y refinación, el hecho de que Escondida venda a través de contratos a largo plazo, y no por contratos de entrega inmediata, además de una serie de otros factores que afectan los precios de venta. También hacen referencia a una gama de instituciones regulatorias y controles para detectar y prevenir los tipos de anomalías que menciona Riesco.

En sus respectivas replicas, que aparecen en la parte III, los autores básicamente reiteran sus argumentos. Riesco reconoce la necesidad de hacer ciertos ajustes a sus cálculos, pero confirma la función de los precios de transferencia para reducir considerablemente las utilidades y los ingresos que la empresa declara en Chile. Sostiene el autor que es poco probable que el contenido de subproductos de los minerales de CODELCO sea excesivamente superior al contenido de los minerales de Escondida, y que la naturaleza del contrato a largo plazo que lleva a la reducción de los precios no es tanto una explicación sino parte del problema de los precios de transferencia. En cuanto a los graves problemas de carencia de personal de la Comisión Chilena de Cobre (COCHILCO), organismo de vigilancia del Estado, Riesco pone en tela de juicio la capacidad de regulación de esta comisión. También reafirma la perversidad de la situación en virtud de la cual un vibrante sector de la economía no paga regalía alguna y elogia el reciente intento del gobierno de Chile de introducir una ley que permitiría aplicar una regalía de 3 por ciento a las compañías mineras.

Lagos y Lima mantienen también su posición original, y agregan que la comparación del desempeño financiero de una mina del Estado con una mina de propiedad extranjera refleja además el hecho de que la compañía estatal se ha hecho sumamente competitiva. Más aún, sostienen los autores, la situación que describe Riesco insinúa la existencia de una gran confabulación internacional de fraude fiscal que nada tiene de realista y que involucraría no sólo a muchas empresas, sino también a la Corporación Financiera Internacional, juntas directivas, auditores, etc. Además, dicen los autores, existen numerosos controles para prevenir una situación de esta índole, aparte de las regulaciones sobre las ventas de los productos y el comercio internacional, las sanciones que imponen las comisiones de valores, la respuesta de los accionistas y las amenazas de demandas.

Estas diferencias de opinión son una clara indicación de la necesidad de profundizar la investigación en esta área. Pero también parecen señalar que los criterios que sustentarían los razonamientos sobre lo que constituye una conducta fiscal aceptable no son sólo técnicos y jurídicos, sino también éticos y políticos. En opinión de UNRISD, corresponde al lector decidir qué argumentos resultan más convincentes.
  • Publication and ordering details
  • Pub. Date: 3 Oct 2005
    Pub. Place: Geneva
    ISSN: 1020-8216
    From: UNRISD